viernes, 16 de noviembre de 2012

¿CUÁL MATERIAL ES EL MÁS SUAVE DE LA TIERRA?

Todo el mundo conoce el material más duro en la Tierra es el diamante, dice George Pharr, director del Instituto Conjunto de Materiales Avanzados de la Universidad de Tennessee.
Pero cuando se trata del material más suave del planeta, "no hay una definición", asegura.
Metalúrgicos y mineralogistas podría interpretar "suavidad" como la tendencia de un material a deformarse bajo presión y mantenerse en ese estado, pero esa lectura queda cuestionada cuando se busca entre materiales elásticos, como el caucho, que pueden deformarse y luego recuperar su forma.
Como resultado de esta ambigüedad, los investigadores emplean una gran variedad de pruebas de dureza (o blandura) , dependiendo del  tipo de material con el que se esté trabajando.
Para los minerales, se podría utilizar el clásico (y muy simple) ensayo de Mohs, que consiste en frotar un material frente a otro para ver cuál se raya.
De acuerdo con la escala de Mohs, el talco, también conocido como esteatita, no sólo es el mineral más suave, sino que se compone de una pila de hojas débilmente conectadas que tienden a deslizarse  bajo presión.
Cuando se trata de metales, los científicos tratan de medir la dureza en términos absolutos, presionando la estructura del material en cuestión gradualmente y durante un período de tiempo establecido para luego medir la abolladura provocada.
La dureza de un metal depende de la fracción de sus enlaces que pasan a ser covalentes, que es la disposición fuerte y estable en el que los átomos comparten un par de electrones.
Metales maleables como el oro tiene menos de estos enlaces que materiales más resistentes como el molibdeno y el tungsteno.
Metales altamente reactivos con puntos de fusión bajos, tales como cesio y rubidio, terminan en el extremo suave del espectro.
Sin embargo, Pharr advierte que cualquier intento de seleccionar el material más suave, "sería objeto de debate".

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